Ikra, caviar de berinjela – Eggplant caviar

Lembra daquelas berinjelas que eu assei junto com os tomates? Eram pra isso, ikra, uma pasta de berinjela com cebola incrivelmente demorada de fazer, mas que eu adoro e que portanto pra mim vale totalmente a pena. Aprendi a fazê-la com a filha de um imigrante russo, amiga de um ex-namorado.

Só vi-vi dois russos na vida, um era um camarada gigantesco que foi fazer uma pausa do ski ao meu lado, num dia de sol gelado em Andorra. O cara tirou a camisa – ele tinha um monte de pelos loiros nas desmedidas costas redondas e lembrava muito, mas muito mesmo, um urso de desenho animado  – e pediu uma cerveja! (Desnecessário dizer que eu estava tão encapotada que mal conseguia me mexer, que dirá esquiar.)

O outro, pai da cozinheira, era um senhor extremamente branco e alto, que lembrava um mago não-holywoodiano de filme. Ele nos recebeu na porta da casa e logo conduziu pelo jardim até uma flor enorme, que ele segurou com um prazer igualmente imenso na mão e que eu demorei a reconhecer: uma rosa negra. É o príncipe negro, ele disse, com um sorriso. E foi cuidar da vida, enquanto nós nos aboletamos na cozinha a tarde toda, batendo papo enquanto a filha dele fazia o ikra. Lembro de ter pensado ‘que insanidade gastar tanto tempo pra fazer um patê’. Que me pôs de joelhos no instante em que eu pus o primeiro pedaço de pão coberto com ele na boca.

Bem, mas como funciona. Um mar de cebolas – eu uso mais ou menos uma cebola para cada berinjela, mas depende do tamanho de uma e outra – finissimamente picadas deve ser refogado numa quantidade generosa de oleo. Pode-se por pimenta do reino moída e alho (o alho só no final da parte das cebolas). Ou não. As cebolas vão fritar, fritar, começar a ficar castanhas e então acrescenta-se a polpa das berinjelas assadas, também muito batida com a faca. Na internet já vi porem tomates e pimentões assados, mas nunca fiz assim. Sal e mexer. Vai mexendo, pensa na vida, canta aí e vai mexendo. Apesar do oleo, a polpa de berinjela gruda no fundo da panela. Então é mexer. Quando eu canso ou acho que vai queimar, desligo o fogo. Em poucos minutos o que estava grudado se solta e dá pra acender de novo. A massa é à princípio meio bege, depois vai escurecendo e encolhendo. Pode-se continuar com isso até ela ficar marrom muito escuro. O sabor é intensíssimo, de cebola caramelada e algo quase proteico.

De vez em quando me assalta uma vontade louca de comer isso. Como não se trata de um apetite obviamente equivocado, como o de sorvete na TPM, eu tento satisfazê-lo. Esses apetites me intrigam, mas isso é outro assunto.

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Those eggplants I grilled along with the tomatoes? They were for the ikra, an onion-eggplant spread that takes insanely long to make but is worth every minute, at least in my humble opinion. I learned how to make it watching the daughter of a Russian immigrant, friends with an ex-boyfriend.

First I must say that I only really saw two Russians in my life. One was a huge fellow who took a break from skiing just beside me on a sunny frozen day in Andorra. The guy took off his shirt – and he had a lot of blond hair on his round immense back, vividly recalling a bear from a cartoon – and ordered a beer! (Needless to say, I was so wrapped I could barely move, much less ski.)

The other one, the father of the cook, was an extremely tall and white guy who made me think of a non-Holywood sorcerer. He came to see us at the door and took us through the garden to see a very big flower, which he held in his hand with an equally great pleasure, and which I struggled to finally recognize as a black rose. ‘This is the black prince’, he said with a smile. And left to his business, while we followed his daughter to the kitchen, to chat for the rest of the afternoon while she made the ikra. I remember thinking, what a waste of time on a spread. But I was a believer the moment I put the first piece of bread covered with it in my mouth.

Erm, m’am?

Braise a lot – 1 (onion) to 1 (grilled eggplant) – of onions, chopped as finely as you can in a lot of oil. Black pepper and garlic are optional (if you choose to put garlic, do so only at the end of the onion-only part). The onion will turn light brown (takes time), and then add the eggplants, peeled and very finely chopped. The internet shows people adding bell peppers and tomatoes too, but I’ve never tried. Ok, then stir. Keep stirring. Grab a beer or something, and keep stirring. If the eggplant sticks to the bottom and you feel tired of stirring or think it will burn, put off the fire and wait. It comes off when it cools down a bit. Then back to stirring. The eggplant pulp will start beige and get darker and darker while it shrinks. You can go as far as deep dark brown, and then the taste is really intense, with caramelized onions and something protein-like.

Every now and then I crave ikra. As it’s not some obvious biotrap, like ice-cream in PMS, I go for it as often as I have the time to put in. Those appetites are intriguing, but that’s for some other day.

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